ORATOR.RUКурсы ораторского искусстваЦицерон
кнопка
телефоны






РАССКАЗЫ

Ричард Мэтисон

НАЖМИТЕ КНОПКУ

    Пакет лежал прямо у двери — картонная коробка, на которой от руки были написаны их фамилия и адрес: «Мистеру и миссис Льюис, 217Е, Тридцать седьмая улица, Нью-Йорк, штат Нью-Йорк, 10016».
    Внутри оказалась маленькая деревянная коробка с единственной кнопкой, закрытой стеклянным колпачком. Норма попыталась снять колпачок, но он не поддавался. К днищу коробочки липкой лентой был прикреплен сложенный листок бумаги: «Мистер Стюарт зайдет к вам в 20.00».
    Норма перечитала записку, отложила ее в сторону и, улыбаясь, пошла на кухню готовить салат.
    Звонок в дверь раздался ровно в восемь.
    — Я открою! — крикнула Норма из кухни.
    Артур читал в гостиной. В коридоре стоял невысокий мужчина.
    — Миссис Льюис? — вежливо осведомился он. — Я мистер Стюарт.
    — Ах, да… — Норма с трудом подавила улыбку. Теперь она была уверена, что это рекламный трюк торговца.
    — Разрешите войти? — спросил мистер Стюарт.
    — Я сейчас занята. Так что, извините, просто вынесу вам вашу…
    — Вы не хотите узнать, что это?
    Норма молча повернулась.
    — Это может оказаться выгодным…
    — В денежном отношении? — вызывающе спросила она.
    Мистер Стюарт кивнул.
    — Именно.
    Норма нахмурилась.
    — Что вы продаете?
    — Я ничего не продаю, — ответил он.
    Из гостиной вышел Артур.
    — Какое-то недоразумение?
    Мистер Стюарт представился.
    — А-а, эта штуковина… — Артур кивнул в сторону гостиной и улыбнулся. — Что это вообще такое?
    — Я постараюсь объяснить, — сказал мистер Стюарт. — Разрешите войти?
    Артур взглянул на Норму.
    — Как знаешь, — сказала она.
    Он заколебался.
    — Ну что ж, заходите.
    Они прошли в гостиную. Мистер Стюарт сел в кресло и вытащил из внутреннего кармана пиджака маленький запечатанный конверт.
    — Внутри находится ключ к колпачку, закрывающему кнопку, — пояснил он и положил конверт на журнальный столик. — Кнопка соединена со звонком в нашей конторе.
    — Зачем? — спросил Артур.
    — Если вы нажмете кнопку, — сказал мистер Стюарт, — где-то в мире умрет незнакомый вам человек, и вы получите пятьдесят тысяч долларов.
    Норма уставилась на посетителя широко раскрытыми глазами.
    Тот улыбался.
    — О чем вы говорите? — недоуменно спросил Артур.
    Мистер Стюарт был удивлен.
    — Но я только что объяснил.
    — Это что, шутка?
    — При чем тут шутка? Совершенно серьезное предложение…
    — Кого вы представляете? — перебила Норма.
    Мистер Стюарт смутился.
    — Боюсь, что я не могу ответить на этот вопрос. Тем не менее заверяю вас, что наша организация очень сильна.
    — По-моему, вам лучше уйти, — заявил Артур, поднимаясь.
    Мистер Стюарт встал с кресла.
    — Пожалуйста.
    — И захватите вашу кнопку.
    — А может, подумаете день-другой?
    Артур взял коробку и конверт и вложил их в руки мистера Стюарта. Потом вышел в прихожую и распахнул дверь.
    — Я оставлю свою карточку. — Мистер Стюарт положил на столик возле двери визитную карточку и ушел.
    Артур порвал ее пополам и бросил на стол.
    — Как по-твоему, что всё это значит? — спросила с дивана Норма.
    — Мне плевать.
    Она попыталась улыбнуться, но не смогла.
    — И ни капельки не любопытно?..
    Потом Артур стал читать, а Норма вернулась на кухню и закончила мыть посуду.
    — Почему ты отказываешься говорить об этом? — спросила Норма.
    Не прекращая чистить зубы, Артур поднял глаза и посмотрел на ее отражение в зеркале ванной.
    — Разве тебя это не интригует?
    — Меня это оскорбляет, — сказал Артур.
    — Я понимаю, но… — Норма продолжала накручивать волосы на бигуди, — но ведь и интригует?..
    — Ты думаешь, это шутка? — спросила она уже в спальне.
    — Если шутка, то дурная.
    Норма села на кровать и сбросила тапочки.
    — Может быть, это психологи проводят какие-то исследования.
    Артур пожал плечами.
    — Может быть.
    — Ты не хотел бы узнать?
    Он покачал головой.
    — Но почему?
    — Потому что это аморально.
    Норма забралась под одеяло. Артур выключил свет и наклонился поцеловать ее.
    — Спокойной ночи…
    Норма сомкнула веки. «Пятьдесят тысяч долларов», — подумала она.
    Утром, выходя из квартиры, Норма заметила на столе кусочки разорванной карточки. Повинуясь внезапному порыву, она кинула их в свою сумочку.
    Во время перерыва она склеила карточку скотчем. Там были напечатаны только имя мистера Стюарта и номер телефона.
    Ровно в пять она набрала номер.
    — Слушаю, — раздался голос мистера Стюарта.
    Норма едва не повесила трубку, но сдержала себя.
    — Это миссис Льюис.
    — Да, миссис Льюис? — Мистер Стюарт, казалось, был доволен.
    — Мне любопытно.
    — Естественно.
    — Разумеется, я не верю ни одному слову.
    — О, это чистая правда, — сказал мистер Стюарт.
    — Как бы там ни было… — Норма сглотнула. — Когда вы говорили, что кто-то в мире умрет, что вы имели в виду?
    — Именно то, что говорил. Это может оказаться кто угодно. Мы гарантируем лишь, что вы не знаете этого человека. И, безусловно, что вам не придется наблюдать его смерть.
    — За пятьдесят тысяч долларов?
    — Совершенно верно.
    Она насмешливо хмыкнула.
    — Чертовщина какая-то…
    — Тем не менее таково наше предложение, — сказал мистер Стюарт. — Занести вам прибор?
    — Конечно, нет! — Норма с возмущением бросила трубку.
    Пакет лежал у двери. Норма увидела его, как только вышла из лифта. Какая наглость! — подумала она. Я просто не возьму его. Она вошла в квартиру и стала готовить обед. Потом вышла за дверь, подхватила пакет и отнесла его на кухню, оставив на столе.
    Норма сидела в гостиной, потягивая коктейль и глядя в окно. Немного погодя она пошла на кухню переворачивать котлеты и положила пакет в нижний ящик шкафа. Утром она его выбросит.
    — Может быть, забавляется какой-то эксцентричный миллионер, — сказала она.
    Артур оторвался от обеда.
    — Я тебя не понимаю.
    Они ели в молчании. Неожиданно Норма отложила вилку.
    — А что, если это всерьез?
    — Ну и что тогда? — Он недоверчиво пожал плечами. — Что бы ты хотела — вернуть это устройство и нажать кнопку? Убить кого-то?
    На лице Нормы появилось отвращение.
    — Так уж и убить…
    — А что же это, по-твоему?
    — Но ведь мы даже не знаем этого человека.
Артур был потрясен.
    — Ты говоришь серьезно?
    — Ну, а если это какой-нибудь старый китайский крестьянин за десять тысяч миль отсюда? Какой-нибудь больной туземец в Конго?
    — А если это какая-нибудь малютка из Пенсильвании? — возразил Артур. — Прелестная девушка с соседней улицы?
    — Ты нарочно всё усложняешь.
    — Какая разница, кто умрет? — продолжал Артур. — Всё равно это убийство.
    — Значит, даже если это кто-то, кого ты никогда в жизни не видел и не увидишь, — настаивала Норма, — кто-то, о чьей смерти ты даже не узнаешь, ты всё равно не нажмешь кнопку?
    Артур пораженно уставился на нее.
    — Ты хочешь сказать, что ты нажмешь?
    — Пятьдесят тысяч долларов.
    — При чем тут…
    — Пятьдесят тысяч долларов, Артур, — перебила Норма. — Мы могли бы позволить себе путешествие в Европу, о котором всегда мечтали.
    — Норма, нет.
    — Мы могли бы купить тот коттедж…
    — Норма, нет. — Его лицо побелело. — Ради бога, перестань.
    Норма пожала плечами.
    — Как угодно.
    Она поднялась раньше, чем обычно, чтобы приготовить на завтрак Артуру блины, яйца и бекон.
    — По какому поводу? — с улыбкой спросил Артур.
    — Без всякого повода. — Норма обиделась. — Просто так.
    — Отлично. Мне очень приятно.
    Она наполнила его чашку.
    — Хотела показать тебе, что я не эгоистка.
    — А я разве говорил это?
    — Ну, — она неопределенно махнула рукой, — вчера вечером…
    Артур молчал.
    — Наш разговор о кнопке, — напомнила Норма. — Я думаю, что ты неправильно меня понял.
    — В каком отношении? — спросил он настороженным голосом.
    — Ты решил, — она снова сделала жест рукой, — что я думаю только о себе…
    — А-а…
    — Так вот, нет. Когда я говорила о Европе, о коттедже…
    — Норма, почему это тебя так волнует?
    — Я всего лишь пытаюсь объяснить, — она судорожно вздохнула, — что думала о нас. Чтобы мы поездили по Европе. Чтобы мы купили коттедж. Чтобы у нас была лучше квартира, лучше мебель, лучше одежда. Чтобы мы, наконец, позволили себе ребенка, между прочим.
    — У нас будет ребенок.
    — Когда?
    Он посмотрел на нее с тревогой.
    — Норма…
    — Когда?
    — Ты что, серьезно? — Он опешил. — Серьезно утверждаешь…
    — Я утверждаю, что это какие-то исследования! — оборвала она. — Что они хотят выяснить, как поступит средний человек при таких обстоятельствах! Что они просто говорят, что кто-то умрет, чтобы изучить нашу реакцию! Ты ведь не считаешь, что они действительно кого-нибудь убьют?!
    Артур не ответил; его руки дрожали. Через некоторое время он поднялся и ушел.
  Норма осталась за столом, отрешенно глядя в кофе. Мелькнула мысль: «Я опоздаю на работу…» Она пожала плечами. Ну и что? Она вообще должна быть дома, а не торчать в конторе…
    Убирая посуду, она вдруг остановилась, вытерла руки и достала из нижнего ящика пакет. Норма положила коробочку на стол, вынула из конверта ключ и удалила колпачок. Долгое время она сидела, глядя на кнопку. Как странно… Ну что в ней особенного?
    Норма вытянула руку и нажала на кнопку. «Ради нас», — раздраженно подумала она.
Что теперь происходит? На миг ее захлестнула волна ужаса.
    Волна быстро схлынула. Норма презрительно усмехнулась. Нелепо — так много уделять внимания ерунде.
    Она швырнула коробочку, колпачок и ключ в мусорную корзину и пошла одеваться.
    Она жарила на ужин отбивные, когда зазвонил телефон. Она поставила стакан с водкой-мартини и взяла трубку.
    — Алло?
    — Миссис Льюис?
    — Да.
    — Вас беспокоят из больницы «Легокс хилл».
    Норма слушала будто в полусне. В толкучке Артур упал с платформы прямо под поезд метро. Несчастный случай.
    Повесив трубку, она вспомнила, что Артур застраховал свою жизнь на двадцать пять тысяч долларов, с двойной компенсацией при…
    Нет. С трудом поднявшись на ноги, Норма побрела на кухню и достала из корзины коробочку с кнопкой. Никаких гвоздей или шурупов… Вообще непонятно, как она была собрана.
    Внезапно Норма стала колотить ею о край раковины, ударяя всё сильнее и сильнее, пока дерево не треснуло. Внутри ничего не оказалось — ни транзисторов, ни проводов… Коробка была пуста.
    Норма вздрогнула, когда зазвонил телефон. На подкашивающихся ногах она прошла в гостиную и взяла трубку.
    Раздался голос мистера Стюарта.
    — Вы говорили, что я не буду знать того, кто умрет!
   — Моя дорогая миссис Льюис, — сказал мистер Стюарт. — Неужели вы в самом деле думаете, что знали своего мужа?

           Вернуться к оглавлению